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Coronavirus (COVID-19): qué es, síntomas y tratamiento

El coronavirus que apareció por primera vez en China en 2019 es responsable de la aparición de una infección respiratoria, conocida como COVID-19, que puede variar desde una simple gripe hasta una neumonía, poniendo en riesgo la vida de la persona.

Las complicaciones más graves de esta infección parecen surgir especialmente en personas con más de 60 años, pero el virus puede afectar a personas de todas las edades, por lo que es muy importante mantenerse atento al surgimiento de síntomas que pueden indicar la infección, especialmente fiebre alta, tos persistente y dificultad para respirar.

El COVID-19 se transmite a través de las secreciones respiratorias y la saliva, y se recomiendan algunas precauciones para evitar contraer la infección y transmitírsela a otras personas, como cubrirse la boca al toser o estornudar, lavarse las manos regularmente y evitar tocarse la cara, principalmente en los ojos, nariz y boca.

Coronavirus (COVID-19): qué es, síntomas y tratamiento

Principales síntomas

Los síntomas de la infección por COVID-19 parecen variar desde una gripe simple hasta una infección más grave. Si cree que puede estar infectado, responda las siguientes preguntas para averiguar cuál es su riesgo y qué debe hacer:

  1. 1. ¿Siente dolor de cabeza o malestar general?
    No
  2. 2. ¿Siente dolor muscular generalizado?
    No
  3. 3. ¿Siente cansancio excesivo?
    No
  4. 4. ¿Tiene congestión nasal o goteo nasal?
    No
  5. 5. ¿Presenta tos intensa, especialmente seca?
    No
  6. 6. ¿Presenta fiebre por encima de los 38º C?
    No
  7. 7. ¿Siente dificultad para respirar o falta de aire?
    No
  8. 8. ¿Tiene los labios o el rostro ligeramente azulados?
    No
  9. 9. ¿Tiene dolor de garganta?
    No
  10. 10. ¿Estuvo en algún país con elevado número de casos (ej.: China, Italia...), en los últimos 14 días?
    No
  11. 11. ¿Cree que estuvo en contacto con alguien que pueda tener COVID-19, en los últimos 14 días?
    No
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En el caso de las infecciones más graves, pueden aparecer también síntomas sistémicos, como dolores musculares y síntomas gastrointestinales; además de alteraciones en las pruebas de laboratorio, como disminución en la cantidad de linfocitos, plaquetas y neutrófilos.

Además, se han informado casos de personas que parecen tener pérdida del olfato durante la infección por coronavirus, sin embargo, no se conocen estudios que prueben este síntoma. La pérdida del olfato es una condición conocida científicamente como anosmia, que puede surgir cuando existe una irritación temporal o permanente del revestimiento de la nariz. Vea más sobre esta condición.

Cómo confirmar el diagnóstico

El diagnóstico de la infección por coronavirus se realiza por medio de la evaluación de los síntomas, siendo establecido por la OMS que el diagnóstico esté basado en los parámetros clínicos y epidemiológicos. En relación a los parámetros clínicos, está definido que una persona debe presentar fiebre y otro síntoma de gripe, y por lo menos uno de los parámetros epidemiológicos que son haber viajado a los lugares en que se han identificado muchos casos de COVID-19, haber tenido contacto con una persona con sospecha o que haya tenido confirmación de la infección por este virus.

Después de la primera evaluación, el médico puede ordenar un examen de las secreciones respiratorias o un análisis de sangre para saber si realmente se trata de una infección por el nuevo coronavirus o no. Según el tipo de examen, los resultados podrían estar disponibles en 6 horas aproximadamente. Vea más sobre la prueba para detectar el COVID-19.

Qué se debe hacer en caso de sospecha

Si sospecha que pueda estar infectado por COVID-19, lo primero que debe hacer es comunicarse con las autoridades de salud de su país para averiguar cómo debe proceder. Esto se debe a que los casos leves pueden tratarse en el hogar y solo se recomienda acudir al hospital en las situaciones más graves, como es el caso de las personas que presentan dificultad para respirar o que tienen un sistema inmunitario debilitado.

Si le aconsejan que acuda al hospital o al centro de salud, es recomendable que tenga cuidado en el camino entre el hogar y el centro médico, como:

  • Utilizar una mascarilla desechable para evitar contagiar a otras personas cuando tosa o estornude;
  • Cubrirse la nariz y la boca para estornudar o toser, usando un pañuelo de papel desechable y tirándolo a la basura después de cada uso;
  • Lavarse las manos antes de salir de casa y tan pronto como llegue al hospital;
  • Evitar el contacto directo con otras personas, a través del tacto, besos o abrazos; 
  • Evitar el uso de transportes públicos para llegar al hospital.

Una vez en el hospital, es importante mantener cierta distancia de otras personas, especialmente en las salas de espera, ya que esto dificulta la transmisión del virus.

Además de esto, es importante informar de la sospecha a todas las personas que han estado en contacto cercano consigo en los últimos 14 días, como familiares y amigos, para que puedan mantenerse atentas ante la aparición de síntomas.

Cómo ocurre la transmisión

La transmisión del coronavirus puede ocurrir a través del contacto con animales salvajes infectados, del contacto persona a persona por medio de la inhalación de pequeñas gotas liberadas en el aire al toser o al estornudar (las cuales contienen el virus) o por medio de la vía fecal oral, puesto que el SARS-CoV también puede ser excretado en las heces.

Vea cómo protegerse del coronavirus (COVID-19).

Cómo debe ser el tratamiento

No existe un tratamiento específico para la infección por COVID-19, recomendándose únicamente medidas de soporte, como hidratación, reposo y alimentación leve y equilibrada. Además de esto, el uso de medicamentos para la fiebre y los analgésicos, como el paracetamol, también están indicados, siempre que se utilicen bajo la supervisión del médico, para aliviar los síntomas y facilitar la recuperación.

Se están llevado a cabo algunos estudios científicos con el objetivo de probar la efectividad de varios medicamentos antivirales para eliminar el virus del organismo, algunos de ellos son el Remdesivir, la Hidroxicloroquina o la Mefloquina, que ya han mostrado resultados positivos en algunos pacientes. Sin embargo, los resultados del uso de estos medicamentos aún no son concluyentes. Vea más sobre los medicamentos que se están probando para COVID-19.

En los casos más graves, la persona infectada aún puede desarrollar neumonía viral, presentando síntomas como presión intensa en el pecho, fiebre alta y dificultad para respirar. En estos casos, se recomienda ingresar al hospital para recibir oxígeno y estar bajo vigilancia médica continua.

Quién tiene mayor riesgo de complicaciones

El riesgo de que el COVID-19 cause complicaciones graves parece ser mayor en personas con más de 60 años y en todas aquellas personas que poseen el sistema inmune debilitado. Por lo tanto, las siguientes personas también son parte del grupo de riesgo:

  • Personas con enfermedades crónicas, como cáncer, diabetes, insuficiencia renal o enfermedad cardíaca;
  • Personas con enfermedades autoinmunes, como lupus o esclerosis múltiple;
  • Personas con infecciones que afectan el sistema inmunitario, como el VIH;
  • Personas sometidas a tratamiento contra el cáncer, especialmente quimioterapia;
  • Personas que han tenido cirugía reciente, principalmente trasplantes;
  • Personas sometidas a tratamiento inmunosupresor.

Estar en el grupo de riesgo no significa que haya una mayor probabilidad de contraer la enfermedad, sino que existe un mayor riesgo de desarrollar complicaciones graves que pueden poner en peligro la vida. Por lo tanto, durante los períodos de epidemia o pandemia, estas personas deberían, siempre que sea posible, aislarse a sí mismas o mantenerse con distanciamiento social para reducir las posibilidades de contraer la enfermedad.

¿Coronavirus o COVID-19?

Los coronavirus corresponden a un grupo de virus pertenecientes a la familia Coronaviridae, que son responsables por infecciones respiratorias que pueden ser leves o bastantes graves, dependiendo del coronavirus responsable por la infección.

El nuevo coronavirus de China es conocido realmente en la comunidad científica como SARS-CoV-2 y la infección causada por el virus es COVID-19. Otras enfermedades conocidas y causadas por otros tipos de coronavirus son el SARS y MERS, responsables del Síndrome Respiratorio Agudo Severo y el Síndrome Respiratorio del Medio Oriente, respectivamente.

Hasta el momento se conocen 7 tipos de coronavirus, que incluyen:

  • SARS-CoV-2 (Coronavirus de China);
  • 229E;
  • NL63;
  • OC43;
  • HKU1;
  • SARS-CoV;
  • MERS-CoV.

Tipo SARS-CoV-2 (COVID-19)

Este tipo de coronavirus es el más reciente y fue identificado por primera vez en China, no obstante, ya existen casos relatados de infección por este tipo de coronavirus en Italia, Tailandia, Japón, Corea del Sur, Irán y Estados Unidos. Aún no se tiene mucha información sobre este tipo de coronavirus, sin embargo, se sabe que también causa una infección respiratoria grave, que puede ocasionar insuficiencia respiratoria y causar la muerte, como también ocurrió con el SARS-CoV y el MERS-CoV. Conozca más sobre el MERS y sus síntomas. 

En relación a la transmisión de este tipo de virus, se comprobó que las personas que acudieron a un mercado de Wuhan en China, donde se comercializaban animales salvajes, se infectaron por el virus, comprobándose la transmisión de animal para persona. Sin embargo, otras personas, que no estaban presentes en el mercado pero que estuvieron en contacto con personas enfermas, también se infectaron con este mismo virus, lo que confirma la hipótesis de que el coronavirus del tipo COVID-19 también se transmite de persona a persona a través de la inhalación de gotas respiratorias y contacto directo, sin las debidas precauciones con personas infectadas.

Vea más sobre este virus en el vídeo a continuación:

Tipos 229E, NL63, OC43 y HKU1

Normalmente, estos tipos son asociados a los resfriados comunes y son responsables por enfermedades respiratorias leves, que son naturalmente combatidas por el propio sistema inmunológico. Estos tipos de virus son transmitidos de persona a persona y ocasionan el surgimiento de síntomas típicos del resfriado común o de neumonía leve, dependiendo de la actividad del sistema inmunológico de la persona.

Tipos SARS-CoV y MERS-CoV

Estos tipos están asociados a infecciones respiratorias graves, en las que normalmente es necesario que la persona sea hospitalizada para su monitoreo y así prevenir complicaciones. Estos virus son transmitidos de los animales para las personas y, por esta razón, acaba por desencadenar una respuesta inmunológica e inflamatoria más grave, resultando en complicaciones y síntomas más complicados.

Asimismo, la gravedad de la infección por estos virus puede estar relacionada con el sistema inmunológico de la persona, puesto que es más común que surja en personas que poseen el sistema inmune comprometido, debido a enfermedades como el VIH o al tratamiento para el cáncer, por ejemplo, principalmente en el caso del virus MERS- CoV. El primer caso de infección por el MERS-CoV fue en Arabia Saudita en el año 2012, no obstante, el virus logró transmitirse fácilmente para otros países del Medio Oriente.

El primer caso descrito de infección por SARS-CoV fue en el año 2002 en Asia y el virus fue luego asociado a la infección respiratoria grave, debido al hecho de poder diseminarse rápidamente entre la población por medio de las pequeñas gotas liberadas en el aire a través de la tos y los estornudos de personas infectadas. Conozca más sobre el SARS.

Bibliografía >

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  • SECRETARIA DE ESTADO DA SAÚDE DO PARANÁ. Nota técnica nº 08 - Emergência em Saúde Pública de Importância Internacional: Coronavírus. 2020. Disponible en: <http://www.saude.pr.gov.br/arquivos/File/ACS/NotaTecnicaCoronavirus.pdf>. Acceso en 23 Ene 2020
  • NOBRE, Akim Felipe S. et al. Primeira detecção de coronavírus humano associado à infecção respiratória aguda na Região Norte do Brasil. Rev Pan-Amaz Saude. Vol 05. 2 ed; 37-41, 2014
  • CDC. Update and Interim Guidance on Outbreak of 2019 Novel Coronavirus (2019-nCoV) in Wuhan, China. Disponible en: <https://emergency.cdc.gov/han/han00426.asp>. Acceso en 23 Ene 2020
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