Melena: 5 causas y qué hacer

Revisión médica: Dr.ª Clarisse Bezerra
Medicina Familiar
mayo 2022

Melena es un término médico utilizado para describir heces muy oscuras (semejantes al alquitrán) y muy maloliente, que contiene sangre digerida en su composición.

Este tipo de heces es muy común en personas que tienen algún tipo de sangrado en el sistema digestivo alto, es decir, en el esófago o en el estómago. Esto permite que la sangre sea digerida junto con la comida, originando una coloración muy oscuras en las heces.

Siempre que se identifica la presencia de heces muy oscuras, que puedan indicar melena, es importante consultar a un gastroenterólogo o médico general, para el diagnóstico e inicio del tratamiento más adecuado, de forma de detener la hemorragia y evitar complicaciones más graves, como anemia, pérdida de consciencia y hasta insuficiencia en varios órganos del cuerpo.

Las causas más comunes que generalmente, están presentes en el origen de melena son:

1. Úlcera gástrica

La úlcera gástrica es similar a una herida, que surge en la pared del estómago y puede sangrar cuando está muy irritada. Cuando eso sucede y dependiendo de la cantidad de sangre liberada, las heces pueden salir muy oscuras y malolientes.

Normalmente, la úlcera es más común en personas que tienen gastritis crónica y por esto, está casi siempre acompañada de otros síntomas como intenso dolor de abdomen, que empeora después de comer, náuseas constantes y vómitos, por ejemplo. Vea otros síntomas que ayudan a identificar una situación de úlcera gástrica.

Qué hacer: cuando existe sospecha de úlcera es muy importante consultar a un gastroenterólogo, ya que para confirmar el diagnóstico es necesario realizar una endoscopia. Después del diagnóstico, el tratamiento consiste en hacer algunas alteraciones en la dieta, así como el uso de medicamentos recomendados por el médico, como antiácidos y protectores gástricos.

2. Varices esofágicas

Las varices esofágicas es otra causa relativamente frecuente en la aparición de melena. Estas varices consiste en una dilatación de algunas venas del esófago, que pueden romperse, liberando sangre para el sistema digestivo, que después de pasar por el estómago, tornan las heces muy oscura y malolientes.

Este tipo de varices es más común en personas con problemas en el hígado, que aumentan la presión sobre las venas del sistema digestivo, causando su dilatación. Además, en la mayor parte de las situaciones, la rotura de las varices ocurre en personas que ya saben que poseen este tipo de alteración en el esófago y están alertadas en caso de peligro de sangrado. Cuando rompen, además de la melena, las varices pueden causar otros signos y síntomas, como vómito con sangre viva, palidez, cansancio excesivo, por ejemplo.

Qué hacer: la rotura de varices en el esófago es una situación de emergencia y por esto, en caso exista sospecha es muy importante acudir rápidamente al hospital para iniciar el tratamiento adecuado, donde se puede indicar la cirugía para detener la hemorragia. Las personas con varices, deben seguir correctamente el tratamiento orientado por el médico, para evitar que se rompan.

Vea más sobre las varices esofágicas.

3. Gastritis y esofagitis

La gastritis es la inflamación de las paredes del estómago y la esofagitis es la inflamación de las paredes del esófago. Aunque, en la mayor parte de los casos, estas inflamaciones no causan sangrado, cuando no son tratadas adecuadamente, las paredes pueden quedar muy irritadas y originar pequeños sangrados. Cuando esto sucede, la persona puede presentar melena, que puede estar acompañada de dolor abdominal, acidez, malestar general y vómitos, principalmente después de comer.

Qué hacer: las personas con gastritis o esofagitis diagnosticadas, deben seguir el tratamiento indicado por el gastroenterólogo. Sin embargo, si existe sospecha de melena, es importante consultar al médico o acudir al hospital, ya que el sangrado puede indicar que se está desarrollando una úlcera, por ejemplo, pudiendo ser necesario adecuar el tratamiento. Vea cómo es el tratamiento de la gastritis.

4. Síndrome de Mallory-Weiss

Este síndrome puede surgir después de un período de fuertes vómitos y ocurre cuando surgen pequeñas fisuras en el esófago, por el exceso de presión sobre las paredes. En estos casos, generalmente la persona presenta vómitos, que después terminan evolucionando para vómito con sangre y cansancio excesivo.

Qué hacer: en caso de sospecha que se esté desarrollando un síndrome de Mallory-Weiss, se recomienda acudir al hospital para detener el sangrado e iniciar el tratamiento adecuado. En situaciones más graves, puede ser necesario cirugía para corregir las lesiones. 

5. Cáncer de estómago

Aunque es más raro, el cáncer de estómago puede causar la aparición de melena, por originar el sangrado de la paredes del estómago. No obstante, asociados a la melena acostumbran a surgir otros signos y síntomas, como pérdida de peso, acidez constante, pérdida de apetito, sensación de estómago lleno sin haber comido y debilidad excesiva. Conozca otros síntomas que pueden indicar la presencia de cáncer en el estómago.

Qué hacer: cualquier caso de sospecha de cáncer debe ser evaluado por un médico lo más rápido posible, ya que mientras más rápido es descubierto, más fácil será el tratamiento. Sin embargo, en la mayor parte de los casos, el tratamiento se realiza con radioterapia y quimioterapia, pudiendo ser necesario cirugía para retirar la parte afectada del estómago.

Cómo se realiza el tratamiento

El tratamiento para la melena varía dependiendo de la causa, sin embargo, en casi todos los casos es importante acudir al hospital para confirmar y detener el sangrado, evitando así el surgimiento de complicaciones más graves, como anemia o la disfunción de varios órganos.

Para diagnosticar cuál es la causa de la melena, el médico evalúa los antecedentes médicos de la persona, además de indicar la realización de otros exámenes, principalmente una endoscopia, para poder prescribir el tratamiento más adecuado. 

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Atualizado por Andreina De Almeida Rodríguez - Nutricionista, em mayo de 2022. Revisión médica por Dr.ª Clarisse Bezerra - Medicina Familiar, em febrero de 2020.

Bibliografía

  • FEDERLE, Michael P.; RAMAN, Siva P.. Diagnóstico por Imagem: Gastrointestinal. 3.ed. Rio de Janeiro: Elsevier, 2015.
  • GOLDMAN, Lee; SCHAFER, Andrew I.. Goldman-Cecil Medicina. 25.ed. Rio de Janeiro: Elsevier, 2018. 892-898.
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  • PORTER, Robert S.; KAPLAN, Justin L.; HOMEIER, Barbara P.. Manual Merck de Diagnósticos Médicos. 2008. 552-560.
Revisión médica:
Dr.ª Clarisse Bezerra
Medicina Familiar
Médica formada por el Centro Universitario Christus y especialista en Salud Familiar por la Universidad Estácio de Sá. Registro CRM-CE nº 16976.