Meningitis bacteriana: síntomas, causas, tratamiento (y más)

Revisión médica: Dr. Arthur Frazão
Oftalmólogo
noviembre 2021
  1. Síntomas
  2. Causas 
  3. Contagio
  4. Diagnóstico
  5. Tratamiento
  6. Complicaciones

La meningitis bacteriana es la infección que provoca la inflamación de las meninges, tejido que recubre el cerebro y la médula, y del líquido cefalorraquídeo. Esta enfermedad es provocada por invasión bacteriana del sistema nervioso central, y se manifiesta produciendo fiebre, dolor de cabeza y rigidez de nuca, pero estos síntomas no siempre se presentan.

La mayoría de las personas se recuperan de la meningitis si se trata de forma adecuada e inmediata. Sin embargo, la infección puede tener como consecuencia discapacidades permanentes como daño cerebral, pérdida auditiva y dificultades de aprendizaje.

Esta enfermedad afecta a todas las edades, pero los recién nacidos, bebés y niños son los que tienen mayor riesgo de contraerla, lográndose disminuir su incidencia gracias a las vacunas existentes, las cuales son colocadas durante la infancia para proteger contra algunos tipos de bacterias. Asimismo, también puede ser indicado el uso de antibióticos para prevenir la meningitis bacteriana en personas con alto riesgo de enfermedad meningocócica y estreptocócica del grupo B. 

Principales signos y síntomas

El tiempo de incubación de la bacteria es de 4 días, por lo que al cabo de este período la persona comienza a presentar los primeros síntomas de la enfermedad, que pueden ser:

  • Fiebre alta;
  • Dolor de cabeza intenso;
  • Alteración del estado mental;
  • Rigidez en el cuello;
  • Debilidad muscular;
  • Vómitos;
  • Falta de apetito;
  • Cansancio y apatía;
  • Alteración de la vista;
  • Parálisis que puede afectar un solo lado del cuerpo;
  • Manchas moradas en la piel;
  • Sensibilidad a la luz;
  • Convulsiones;
  • Irritación meníngea.

En casos de meningitis en los bebés, los síntomas clásicos pueden estar ausentes o ser difíciles de detectar. Los lactantes pueden manifestar depresión del sistema nervioso central, llanto fuerte, irritabilidad, rechazo del alimento, vómitos, convulsiones y el signo clásico de la fontanela abultada hacia afuera.

Vea cómo identificar los síntomas de la meningitis en niños.

Principales causas 

Las principales bacterias causantes de la meningitis bacteriana son: Streptococcus pneumoniae, Neisseria meningitidis, Streptococcus del grupo B, Listeria monocytogenes, Haemophilus influenzae y Escherichia coli. Además, el riesgo de contagiarse con alguna de estas bacterias aumenta en las siguientes condiciones:

  • Bebés y niños hasta los 3 años, pues tienen mayor riesgo de contagio por no tener el sistema inmune aún maduro;
  • Adultos mayores, son un grupo vulnerable importante, por su estado inmunitario debilitado y diferentes enfermedades asociadas;
  • Enfermedades, como las neumonías, sinusitis u otitis, diabetes, alcoholismo y tabaquismo;
  • Situaciones quirúrgicas y defectos anatómicos, como trauma craneal, ausencia de bazo y fístulas en el líquido cefalorraquídeo;
  • Sistema inmune comprometido, como puede ocurrir en la infección por el VIH, trasplante de órganos o en la desnutrición grave.

Otras situaciones que pueden ocasionar la infección de meningitis son el uso de algunos medicamentos, como eculizumab o ravulizumab, por ejemplo; personas que trabajan expuestas a diferentes bacterias, como los microbiólogos; o personas que viajan a lugares donde la enfermedad es común, como algunos países de África y Arabia Saudita.

Cómo se contagia

El contagio de la meningitis bacteriana ocurre por contacto directo, de persona a persona, a través de gotitas de las secreciones respiratorias de la nariz o de la boca de un individuo infectado. Por este motivo, el paciente con meningitis debe utilizar una mascarilla facial y debe evitar toser, estornudar o hablar muy cerca de individuos sanos. 

Sin embargo, la prevención de la meningitis bacteriana se puede realizar con la colocación de una vacuna en los bebés, generalmente a los 2, 4 y 6 meses de edad.

Además, la meningitis puede surgir en los recién nacidos si se infecta con el Estreptococo del grupo B durante el parto, una bacteria que puede estar en la vagina de la madre y que no causa síntomas, este tipo se denomina meningitis puerperal. Conozca más sobre el estreptococo del grupo B durante el parto.

Otra forma de contagio es al ingerir alimentos contaminados con la bacteria Listeria Monocytogenes, como verduras crudas, carnes procesadas y salchichas crudas, por ejemplo.

Cómo se realiza el diagnóstico

Para diagnosticar la meningitis bacteriana, el médico evalúa los síntomas presentes en la persona, además de esto, también podría solicitar un análisis del líquido cefalorraquídeo para examinar si hay o no la presencia de bacterias.

Asimismo en caso de que el examen de positivo, podrá solicitar un antibiograma, un tipo de examen que se solicita para identificar cuál es el tipo de antibiótico que debe ser utilizado para tratar determinada bacteria.

Conozca más sobre el diagnóstico de la meningitis.

Cómo se realiza el tratamiento

Ante la sospecha de meningitis bacteriana deberá realizarse el tratamiento de forma urgente en el hospital con la administración de antibióticos a través de vía intravenosa, incluso antes de realizarse las pruebas necesarias para confirmar el diagnóstico. Una vez confirmados los resultados, se deberá ajustar el tratamiento específico al tipo de bacteria involucrada.

Los medicamentos que suelen ser utilizados de acuerdo a la bacteria que causa la infección son:

Bacteria causal

Antibiótico utilizado

Neisseria meningitidis

Penicilina G. Cristalina, Ampicilina/Amoxicilina

Streptococcus pneumoniae

Penicilina G. Cristalina o Ampicilina/Amoxicilina

Haemophilus influenzae

Cloranfenicol o Ceftriaxone

LIsteria Monocytogenes

Ampicilina/Amoxicilina

La persona puede quedarse hospitalizada en aislamiento durante las primeras 24 horas después de iniciar el tratamiento con los antibióticos, pudiendo volver a casa al cabo de 14 o 28 días, cuando esté totalmente curada.

Se ha visto que para disminuir la mortalidad y las complicaciones, el médico puede administrar de forma temprana esteroides por vía intravenosa en algunos pacientes.

Complicaciones de la meningitis bacteriana

Las secuelas de la meningitis bacteriana pueden ser alteraciones cerebrales, sordera, parálisis motora, epilepsia y dificultad en el aprendizaje.

Normalmente, las secuelas de meningitis bacteriana surgen cuando el tratamiento no se realiza adecuadamente, especialmente en individuos con más de 50 años o niños.

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Atualizado por Andreina De Almeida Rodríguez - Nutricionista, em noviembre de 2021. Revisión médica por Dr. Arthur Frazão - Oftalmólogo, em mayo de 2018.

Bibliografía

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Revisión médica:
Dr. Arthur Frazão
Médico general
Médico general especialista en Oftalmología por la Universidad Federal de Rio Grande do Norte en el 2008, con registro profesional en el CRM/PE 16878.