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Cáncer de esófago: qué es, causas, síntomas y tratamiento

El cáncer de esófago es un tipo de cáncer que ocurre debido a la multiplicación descontrolada de las células del esófago que se vuelven malignas, originando algunos signos y síntomas como: dificultad para tragar, aparición de un nódulo en la parte superior del estómago y el surgimiento de heces oscuras, sin embargo, estos síntomas suelen surgir cuando la enfermedad se encuentra en fases más avanzadas y, por lo general, ya presenta metástasis, disminuyendo la probabilidad de cura.

De acuerdo con la localización de las células afectadas, el cáncer de esófago puede ser clasificado en dos tipos principales:

  • Carcinoma epidermoide: es el tipo más frecuente de cáncer en el esófago y afecta la parte superior del mismo, siendo más común en personas fumadoras y/o alcohólicas;

  • Adenocarcinoma: la mayoría de las veces surge en la porción que une al esófago y al estómago, siendo más frecuente en personas con reflujo gastroesofágico crónico, esófago de Barrett y en personas con exceso de peso.

Este tipo de cáncer ocurre más comúnmente en personas con edad superior a los 50 años y que poseen factores de riesgo como obesidad, reflujo, gastritis o son fumadores. Por lo tanto, en caso de que la persona presente cualquier signo o síntoma relacionado al cáncer en el esófago y posea algunos de los factores de riesgo asociados a la enfermedad, es recomendado que consulte al gastroenterólogo, para que realice una evaluaci​​​​​​ón para detectar la enfermedad a tiempo y establecer el tratamiento más adecuado, siendo recomendado en la mayoría de las veces realizar una cirugía para extirpar una porción del esófago, además de, quimioterapia y radioterapia para eliminar las células cancerosas que puedan no haberse eliminado durante la cirugía.

Cáncer de esófago: qué es, causas, síntomas y tratamiento

Síntomas principales de cáncer de esófago

Algunos de los signos y síntomas que pueden indicar el desarrollo de cáncer en el esófago son:

  • Dificultad y dolor para tragar, inicialmente alimentos sólidos y después líquidos;

  • Ronquidos y tos constante;

  • Pérdida de apetito y de peso;

  • Cansancio al realizar ejercicios simples, como arreglar la cama o subir escaleras;

  • Sensación de estómago lleno;

  • Vómitos con sangre y náuseas;

  • Heces oscuras, pastosas y con un olor fuerte o con sangre;

  • Molestia abdominal constante;

  • Nódulo en el estómago, que es posible palpar;

  • Ganglios hinchados en el lado izquierdo del cuello;

  • Nódulos alrededor del ombligo.

Normalmente, el cáncer de esófago no causa signos o síntomas, sin embargo a medida que la enfermedad evoluciona, pueden comenzar a notarse los síntomas característicos. Por lo tanto, la aparición de los síntomas indica que la enfermedad ya se encuentra en una fase más avanzada, siendo importante el diagnóstico y el tratamiento lo más pronto posible.

Cómo se realiza el diagnostico

El diagnóstico de cáncer en el esófago se realiza a través de una endoscopia, que es un examen realizado con el objeto de visualizar el interior del esófago y del estómago para verificar si hay cualquier signo de alteración. En caso de ser verificado durante el examen la presencia de un nódulo o de cualquier cambio, se recomienda realizar una biopsia de una muestra del tejido del esófago para verificar las características de las células, así como una radiografía del esófago, principalmente si la persona presenta dificultad para tragar.

Durante la endoscopia, es posible que el médico verifique cual es el estadio de la enfermedad de acuerdo con las características observadas:  

  • Estadio I - Tumor en la paredes del esófago con cerca de 3 a 5 mm y sin metástasis, con mayores posibilidades de cura;

  • Estadio II - Aumento de la pared del esófago con más de 5 mm y sin metástasis con algunas posibilidades de cura;

  • Estadio III - Engrosamiento de la pared del esófago que afecta el tejido alrededor del esófago con pocas posibilidades de cura;

  • Estadio IV - Presencia de metástasis en el organismo, con pocas posibilidades de cura.

Sin embargo, estas etapas pueden ser descritos más detalladamente según el tipo de cáncer de esófago que fue diagnosticado por el médico. Además de esto, el médico podría recomendar la realización de un examen de sangre que incluya una hematología completa, para verificar si presenta anemia, y un examen de heces para verificar la presencia de sangre.

Cáncer de esófago: qué es, causas, síntomas y tratamiento

Principales causas

La aparición del cáncer de esófago está asociado a algunos factores de riesgo, como por ejemplo:

  • Consumo exagerado de bebidas alcohólicas y de cigarrillo;

  • Ingestión de bebidas calientes por encima de 65º C como café, té o infusión de mate, por ejemplo;

  • Ingestión de sustancias alcalinas o tóxicas, como cloro utilizado para limpieza, que causa estrechamiento del esófago;

  • ​Antecedentes de cáncer de cabeza o cuello.

Además, este tipo de cáncer es más común en personas que presentan enfermedades como gastritis, reflujo gastroesofágico, síndrome de Plummer-Vinson, acalasia o esófago de Barrett, debido a que causan irritación constante de las paredes del esófago por el reflujo de los jugos gástricos o de la bilis.

Cómo se realiza el tratamiento

El tratamiento para el cáncer de esófago dependerá de la localización del tumor y del estadio de la enfermedad, así como de los antecedentes de la persona, edad y síntomas presentados. Por lo tanto, el tratamiento para este tipo de cáncer indicado por el oncólogo y gastroenterólogo puede incluir:

  • Cirugía para extirpar el esófago: durante este procedimiento se remueve la porción del órgano que presenta el tumor y lo que resta se une al estómago. Sin embargo, cuando el esófago tiene que ser extirpado en su totalidad es necesario la colocación de una prótesis artificial de esófago o remover una porción del intestino para sustituir al esófago;

  • Radioterapia: se realiza para impedir el crecimiento de las células tumorales en el esófago;

  • Quimioterapia: por vía intravenosa o en el músculo y, en algunos casos, a través de comprimidos, para promover la eliminación de las células cancerígenas que puedan estar todavía presentes.

En la mayoría de los casos estos tratamientos no curan totalmente el cáncer, solo ayudan a reducir los síntomas y prolongar la vida del paciente. El pronóstico de vida de este cáncer varía de acuerdo al tipo, estadio, tratamientos realizados y respuesta del paciente al tratamiento. 

También es importante acotar que como esta enfermedad en la mayoría de los casos es detectada en una fase avanzada, la esperanza de vida del paciente es alrededor de 5 años, sin embargo, puede ser mayor cuando no existe metástasis del tumor.

Alimentación pacientes con cáncer en el esófago

En el caso de cáncer de esófago, puede ser necesario hacer algunas alteraciones en la alimentación debido a la dificultad para tragar y a los efectos secundarios de los tratamientos, principalmente de la quimioterapia, que causa náuseas y malestar abdominal.

Por lo tanto, puede ser necesario preparar alimentos pastosos, como sopas batidas en licuadoras o adicionar espesantes a los alimentos líquidos. Además, puede ser necesario recibir nutrientes por vía intravenosa o usar sonda nasogástrica, que es un tubo que va de la nariz al estómago, para ayudar a recibir los alimentos adecuados. Vea cómo es la nutrición enteral.

Bibliografía >

  • BOLLSCHWELLER, Elfriede et al. Current and future treatment options for esophageal cancer in the elderly. Expert Opinion on Pharmacotherapy. Vol 18. 10 ed; 2017
  • HUANG, Fang-Liang; YU, Sheng-Jie. Esophageal cancer: Risk factors, geneticassociation, and treatment. Asian Journal of Surgery. Vol 41. 210-215, 2018
  • ESOPHAGEAL CANCER—PATIENT VERSION. National Cancer Institute. Disponible en: <https://www.cancer.gov/types/esophageal>. Acceso en 06 Dic 2019
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