Enfisema pulmonar: síntomas, causas y tratamiento

Revisión médica: Dr.ª Clarisse Bezerra
Medicina Familiar
enero 2023
  1. Síntomas
  2. Causas
  3. Diagnóstico
  4. Prevención
  5. Tratamiento

El enfisema pulmonar es una enfermedad que causa síntomas como respiración rápida, tos o dificultad para respirar, lo que dificulta el flujo de aire y la respiración. Esto ocurre por la destrucción de los alvéolos pulmonares, que son estructuras responsables por los intercambios gaseosos, las cuales permiten captar el oxígeno del ambiente y liberar dióxido de carbono a través de la respiración.

El enfisema es considerado un tipo de enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC), siendo más común que ocurra en personas que fumaron por varios años, pues el cigarro promueve la destrucción de los alvéolos pulmonares. De esta forma, para evitar la enfermedad, es importante no fumar ni permanecer en ambientes donde haya mucho humo de cigarro. 

El tratamiento del enfisema pulmonar es realizado por el neumólogo, el cual puede indicar el uso de medicamentos para expandir las vías aéreas, como broncodilatadores y corticosteroides inhalados, fisioterapia respiratoria, oxigenoterapia y, en los casos más graves, cirugía. 

Enfisema pulmonar
Enfisema pulmonar

Principales síntomas

Los principales síntomas de enfisema pulmonar incluyen:

  • Dificultad para respirar;
  • Falta de aire crónica;
  • Tos;
  • Respiración rápida y profunda;
  • Sensación de ruido o silbido en el pecho al respirar;
  • Falta de aire al realizar esfuerzos;
  • Producción de mucha flema;
  • Sensación de opresión en el pecho;
  • Cansancio excesivo;
  • Pérdida de peso. 

Los síntomas del enfisema pulmonar pueden iniciarse de forma gradual y empeorar a medida que los alvéolos pulmonares son destruidos, principalmente por el humo de cigarro, siendo importante dejar de fumar y consultar un neumólogo para realizar un diagnóstico e iniciar el tratamiento más adecuado. 

En las fases más avanzadas del enfisema pulmonar también pueden surgir otros síntomas relacionados con la baja cantidad de oxígeno en el cuerpo, como labios o uñas azuladas o moradas, aumento de los latidos cardíacos y confusión mental. En estos casos, se debe buscar atención médica o un centro de salud lo antes posible, con la finalidad de evitar complicaciones como neumotórax o cor pulmonale, por ejemplo. 

Principales causas

Las principales causas de la destrucción de los alvéolos y el desarrollo del enfisema pulmonar incluyen:

  • Hábito de fumar cigarro, cigarro de liar, pipa o cigarro electrónico;
  • Exposición crónica a polución ambiental;
  • Exposición a polvo, gases o productos químicos, especialmente debido al ambiente laboral, como fábricas o transporte de cargas;
  • Exposición frecuente a humo de horno de leña o carbón;
  • Trabajar en sitios donde fabrican carbón;
  • Tener contacto frecuente con incendios, como en el caso de los bomberos;
  • Deficiencia de alfa-1-antitripsina (AAT)

Estas condiciones pueden causar destrucción progresiva de los alvéolos pulmonares, haciendo que el oxígeno no logre entrar de forma adecuada en el cuerpo, ocasionando el surgimiento de los síntomas. 

Los alvéolos son pequeñas estructuras dentro del pulmón responsables por el intercambio gaseoso y la entrada de oxígeno en el torrente sanguíneo, al destruirse, también pueden comprometer la capacidad del pulmón de expandirse. 

Asimismo, el enfisema pulmonar puede ocurrir como consecuencia de enfermedades respiratorias, como bronquitis crónica, asma o fibrosis quística, por ejemplo. 

Cómo se realiza el diagnóstico

El diagnóstico del enfisema pulmonar es realizado por el médico general o neumólogo mediante la evaluación de los síntomas, antecedentes de salud, hábitos de vida y examen físico, en el que se solicita a la persona que inspire y espire mientras los pulmones son escuchados con un estetoscopio, con la finalidad de determinar si existen ruidos producidos durante la respiración. 

El médico también debe realizar une examen de oximetría, colocando un dispositivo en uno de los dedos de la mano para medir la cantidad de oxígeno en la sangre. En caso de que la saturación de oxígeno esté por debajo del 92%, el médico puede solicitar una gasometría arterial

Asimismo, para confirmar el diagnóstico del enfisema pulmonar, el médico debe solicitar exámenes como una espirometría, que mide el volumen de aire inspirado para verificar si es satisfactorio o no; una radiografía de tórax, o una tomografía computarizada. 

En el caso de personas jóvenes con síntomas de enfisema pulmonar, el médico también puede solicitar un examen para verificar la deficiencia de alfa-1-antitripsina (AAT), que es una proteína responsable por promover la elasticidad de las estructuras pulmonares. 

Cómo prevenir el enfisema pulmonar

La mejor forma de prevenir el enfisema pulmonar es no fumar, así como también es importante evitar permanecer en lugares donde haya humo de cigarro. Otras formas incluyen tratar cuanto antes cualquier infección respiratoria como gripe, resfriando, bronquitis y neumonía; y además, también se recomienda: 

  • Evitar contaminantes del aire, ambientadores dentro de casa, cloro y otros productos con olor fuerte;
  • Evitar emociones fuertes como rabia, agresividad, ansiedad y estrés;
  • Evitar permanecer en sitios con temperaturas extremas, es decir, muy calientes o muy fríos;
  • Evitar permanecer próximo a fogatas debido al humo;
  • Evitar permanecer en sitios con neblina, pues la calidad del aire es inferior; 
  • Colocarse la vacuna de la gripe todos los años.

Además de esto, se debe tener una alimentación saludable y equilibrada, dando preferencia a legumbres, frutas, vegetales y cereales integrales, disminuyendo cada vez más el consumo de alimentos industrializados, procesados y ricos en sal. Tomar té de jengibre regularmente es una buena estrategia de prevención porque es antioxidante y antiinflamatorio, siendo útil para mantener las células saludables. 

Cómo se realiza el tratamiento

El tratamiento del enfisema pulmonar debe ser indicado por un neumólogo, una vez que es necesario adaptarlo a los síntomas presentados y al grado de desarrollo de la enfermedad. Por este motivo, el tratamiento para esta enfermedad puede consistir en:

1. Broncodilatadores

El uso de medicamentos que dilatan las vías respiratorias es la principal forma de tratamiento del enfisema, estos suelen ser bombas para inhalar. Algunos ejemplos son:

  • Beta-2-agonistas de corta duración, como fenoterol, salbutamol y terbutalina: son utilizados desde las etapas iniciales de la enfermedad, deben ser inhalados siempre que sea necesario o cuando los síntomas empeoren;
  • Beta-2-agonistas de larga duración, como formoterol: más utilizados en la fase intermedia de la enfermedad, donde los síntomas son más prolongados, generalmente se emplean a diario;
  • Anticolinérgicos, como bromuro de ipratropio: generalmente son utilizados en combinación con los beta-2-agonistas, para potenciar el efecto dilatador en los pulmones;
  • Metilxantinas, como aminofilina y teofilina: pueden ser una alternativa en casos más graves, mejorando la capacidad respiratoria; sin embargo, por causar muchos efectos secundarios como nauseas, temblores y latidos cardíacos acelerados, debe ser usados con precaución y bajo orientación médica.

Las bombas ya pueden venir compuestas por la combinación de broncodilatadores o en asociación con corticosteroides, para facilitar el uso y disminuir el número de dosis, como es el caso de Seretide, por ejemplo.

2. Glucocorticoides

Los medicamentos glucocorticoides son usados principalmente en forma inhalada. El uso continuo de estos medicamentos, en conjunto con los broncodilatadores, pueden reducir el deterioro de la función de los pulmones y el riesgo de complicaciones, debiendo ser indicado por el neumólogo.

Por lo general, se usan dos veces al día, y ya pueden venir combinados con los broncodilatadores. Es recomendado enjuagarse la boca después de su uso, para disminuir el riesgo de infecciones bucales como la candidiasis oral.

3. Rehabilitación pulmonar

Imagem ilustrativa número 2

Es un programa de tratamiento de fisioterapia que incluye ejercicios para fortalecer la musculatura pectoral y mejorar la capacidad respiratoria, como ejercicios para expansión pulmonar, estiramiento de los músculos de la respiración y concienciación de la postura y de la respiración correcta, lo que proporciona una mejor capacidad para realizar las actividades diarias. Conozca más sobre este tipo de tratamiento.

Además, se recomienda realizar actividad física, como caminatas con acompañamiento profesional y seguimiento médico, para mejorar la condición física, aumentar la capacidad de respiración y disminuir los síntomas.

4. Oxígeno

El uso de catéter nasal de oxígeno es indicado solamente en caos más graves, en que los pulmones ya no consiguen suministrar por sí solos la oxigenación del cuerpo. Esta indicado por el médico y se usa durante unas horas o a lo largo del todo el día.

5. Vacunas

La personas que presentan enfisema pulmonar tienen mayor riesgo de adquirir infecciones respiratorias, las cuales deben ser evitadas por ser graves y empeorar el enfisema durante la crisis.

Por lo tanto, es indicado que personas con (EPOC) reciban vacunas anuales contra la influenza e infecciones por neumococos, evitando casos de neumonía y riesgo de vida. También puede estar indicada la vacuna anual contra la gripe.

6. Otros medicamentos

La N-acetilcisteína puede ser indicada en muchos casos, debido a que es un medicamento que tiene propiedades antioxidantes y reductoras de moco, haciendo que estos sean menos viscosos.

También podría ser necesario el uso de antibióticos, debido a que el enfisema aumenta el riesgo de contraer infecciones respiratorias provocadas por bacterias, siendo una situación bastante común. 

7. Cirugía

Aunque es raro, en algunos caso más graves el médico puede aconsejar hacer una cirugía para retirar las partes más afectadas del pulmón, permitiendo que la regiones saludables se expandan mejor y funcionen de una forma más adecuada; sin embargo, esta cirugía solo es realizada en algunos casos muy graves y cuando la persona consiga tolerar este procedimiento.

El trasplante de pulmón también puede ser una posibilidad en casos específicos indicados por el médico.

8. Dejar de fumar

Aunque no sea propiamente un tratamiento, el humo es una de las principales causas de enfisema pulmonar, por lo que personas que sufren esta enfermedad deben dejar totalmente el cigarro.

Incluso el fumador pasivo o la inhalación de humo industrial, la polución, son un riesgo para el desarrollo del enfisema. Asimismo, se pueden incluir en el tratamiento medicamentos que ayuden a reducir o parar el consumo de tabaco, siendo una de las principales metas hacer que la persona con enfisema deje totalmente de fumar.

9. Dieta

La alimentación también podría ayudar a mejorar la respiración, debido a que los carbohidratos, las grasas y las proteínas, cuando son metabolizados consumen oxígeno, producen energía y liberan dióxido de carbono. Es importante mencionar que cuando una persona tiene enfisema pulmonar, hay dificultad para que ocurra el intercambio gaseoso a nivel de los alvéolos pulmonares, dificultándose la salida de dióxido de carbono a través de la respiración cuando se exhala. Los carbohidratos durante su metabolismo consumen más oxígeno y liberan más dióxido de carbono que las grasas.   

Por este motivo, lo ideal es que se disminuya el consumo de carbohidratos en la dieta, principalmente de azúcares simples y alimentos que lo contengan como galletas, caramelos, pasteles, entre otros. Se debe preferir el consumo de alimentos ricos en fibras y aumentar el consumo de grasas buenas monoinsaturadas y poliinsaturadas, como el salmón, aguacate, atún, sardinas, aceite de oliva y frutos secos.

Asimismo, es importante acudir a un nutricionista para que realice un plan nutricional adaptado a las necesidades de la persona, debido a que el EPOC demanda mayor cantidad de energía durante la respiración. Por otra parte, los tratamientos con esteroides pueden disminuir los niveles de calcio y de vitamina D en el organismo, y el sobrepeso o la desnutrición también pueden agravar aún más la situación, siendo importante adecuar la alimentación. 

10. Tratamiento natural

Un tratamiento para enfisema pulmonar que puede ser realizado en casa, es aprender un ejercicio de fisioterapia llamado freno labial, se realiza varias veces al día como forma de complementar el tratamiento orientado por el médico, nunca para ser sustituido. Para esto, basta inspirar profundamente y soltar el aire por la boca con los dientes entreabiertos y los labios semicerrados de forma de moverlos con el aire que sale por la boca.

Estos simples ejercicios fortalecen los músculos espiratorios y ayudan a eliminar completamente el aire de los pulmones, permitiendo que más oxígeno entre en la inspiración siguiente, y preferiblemente deben ser orientados por un fisioterapeuta. 

Signos de mejoría

El enfisema no tiene cura, por lo que los síntomas no desaparecen completamente. Sin embargo, después de unos días de haber iniciado el tratamiento adecuado, ya es posible notar alguna disminución en casi todos los síntomas, como sensación de falta de aire, dolor en el pecho o tos.

Además, con el tratamiento puede haber una menor dificultad para hacer las actividades que se vuelven muy agotadoras, como caminar.

Signos de empeoramiento

Los signos de que el enfisema está empeorando son más comunes cuando la enfermedad progresa y se agrava por un diagnóstico tardío o porque la persona hizo caso omiso a las indicaciones médicas y continuó fumando.

Estos signos incluyen dificultad extrema para respirar, dedos azulados, rostro con coloración violeta y sibilancias intensas al respirar. En estos casos, es aconsejado trasladarse de inmediato al hospital para iniciar el tratamiento adecuado y evitar complicaciones graves, como un paro cardiorrespiratorio.

¿El enfisema pulmonar se convierte en cáncer?

El enfisema no es cáncer, pero aumenta las probabilidades que la persona desarrolle cáncer de pulmón, principalmente si continúa fumando después del diagnóstico de la enfermedad.

Vea cuáles son los principales síntomas del cáncer de pulmón.

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Atualizado por Andreina De Almeida Rodríguez - Nutricionista, em enero de 2023. Revisión médica por Dr.ª Clarisse Bezerra - Medicina Familiar, em noviembre de 2017.

Bibliografía

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Revisión médica:
Dr.ª Clarisse Bezerra
Medicina Familiar
Médica formada por el Centro Universitario Christus y especialista en Salud Familiar por la Universidad Estácio de Sá. Registro CRM-CE nº 16976.