Cáncer de pulmón: 10 síntomas principales y diagnóstico

El cáncer de pulmón es una enfermedad en donde las células de este órgano crecen sin control. Por lo general, durante la fase inicial de esta enfermedad no suele haber síntomas presentes, surgiendo solo en una fase avanzada, y cuando aparecen no suelen ser específicos, por lo que puede ser confundida fácilmente con otras enfermedades respiratorias, como enfisema pulmonar, bronquitis o neumonía, por ejemplo, por lo que muchas veces la persona no acude al médico, haciendo que el diagnóstico sea tardío.

El surgimiento de este tipo de cáncer puede ser evitado, ya que está relacionado con el estilo de vida del individuo, principalmente con el consumo de cigarrillo por largos períodos de tiempo o a la exposición prolongada al humo del tabaco. Mientras más cantidad de cigarrillos se fumen, mayor será la posibilidad de desarrollarlo, y el riesgo sigue siendo elevado incluso 20 a 30 años después de dejar de fumar.

Cáncer de pulmón: 10 síntomas principales y diagnóstico

Principales síntomas

Los primeros síntomas del cáncer de pulmón son inespecíficos, sin embargo los principales síntomas asociados a esta enfermedad son:

  1. Tos seca y persistente;
  2. Dificultad para respirar;
  3. Falta de aire;
  4. Disminución del apetito;
  5. Perdida de peso;
  6. Ronquera;
  7. Dolor en la espalda;
  8. Dolor en el tórax;
  9. Flema con sangre;
  10. Cansancio extremo.

Gran parte de los síntomas puede que ni siquiera estén relacionados con el cáncer como tal, sino que pueden ser el resultado de alguna otra enfermedad que la persona puede poseer. Los fumadores con más de 40 años o que sufren de enfermedad pulmonar obstructiva crónica y que presentan estos síntomas deben acudir a una consulta con el neumólogo para que le realicen una evaluación.

Síntomas en las etapas más avanzadas

Normalmente, los primeros síntomas del cáncer de pulmón ya surgen en las etapas más avanzadas. Los síntomas más comunes en esta fase de la enfermedad son flema con sangre, dificultad para tragar, ronquera e infección pulmonar. Además de esto, puede haber manifestaciones y complicaciones del cáncer de pulmón como el tumor de Pancoast y metástasis, que presentan síntomas más específicos de la enfermedad.

1. Tumor de Pancoast

El tumor de Pancoast, también llamado tumor del vértice superior, está localizado en la parte superior del pulmón derecho o izquierdo, posee síntomas más específicos como hinchazón y dolor en el brazo y en el hombro, reducción de la fuerza muscular y aumento de la temperatura de la piel en la región de la cara, ausencia de sudoración y caída de los párpados.

2. Metástasis

La metástasis ocurre cuando las células cancerígenas son transportadas para otras regiones del cuerpo por medio del torrente sanguíneo o de los vasos linfáticos. La metástasis puede ocurrir en pocos meses y, dependiendo de la región donde ocurre, puede causar diferentes síntomas.

En la metástasis pulmonar puede haber dolor en el tórax no relacionada con la respiración o derrame pleural. En la metástasis cerebral puede haber dolor de cabeza, náuseas, vómitos y, hasta déficit neurológicos. En caso de la metástasis ósea, puede ocurrir dolor en los huesos y fracturas recurrentes. Cuando existe metástasis hepática es común el aumento del tamaño del hígado, ligera pérdida de peso y dolor del lado superior derecho del estómago.

Causas del cáncer de pulmón

En la mayoría de los casos no se conoce la causa por la cual se desarrolla el cáncer de pulmón, sin embargo, estudios indican que este tipo cáncer surge por daños en el material genético de la célula que modifican el tejido pulmonar en tejido maligno. Existen factores de riesgo que hacer más susceptible a la persona de desarrollar este cáncer, como estar expuesto a agentes como el cigarro, ya sea de forma activa o pasiva, sin embargo, el humo de leña y algunas infecciones como la tuberculosis, también están involucradas.

Cómo se realiza el diagnóstico

El diagnóstico del cáncer de pulmón es realizado por un neumólogo que evaluará los antecedentes de tabaquismo y síntomas pulmonares como tos, dificultad para respirar sibilancias, y flema con sangre. Asimismo, el médico puede solicitar la realización de estudios de imagen como una tomografía computarizada de tórax, rayos X del tórax, broncoscopia con toma de biopsia, por ejemplo.

Una vez que el médico ha realizado el diagnóstico, se debe estadificar el cáncer de pulmón para poder indicar el mejor tratamiento y evaluar el pronóstico de la enfermedad. Para ello es importante conocer el riesgo de metástasis, por lo que puede solicitarse una tomografía por emisión de positrones (PET), resonancia magnética para confirmar o descartar invasión en el sistema nervioso central en casos de tumor mide más de 3 cm.

Prevención del cáncer de pulmón

La forma de evitar el desarrollo de este cáncer es por medio del cambio de hábitos como dejar de fumar o estar alejado de ambientes de humo de cigarro, evitar cocinar con leña o permanecer en contacto por mucho tiempo con este tipo de humo. En personas con alto riesgo, como fumadores crónicos o trabajadores expuestos a tóxicos como el arsénico, níquel o éter, es importante la realización de una tomografía computarizada anual para evaluar el tejido pulmonar y descartar esta enfermedad.

¿Quién tiene más riesgo de padecer cáncer de pulmón?

El tabaquismo es el principal factor de riesgo para el surgimiento de cáncer de pulmón, estando relacionado con más del 90% de los casos. Algunos otros factores también pueden influenciar en el proceso de desarrollo de esta enfermedad como la contaminación del aire, infecciones respiratorias recurrentes, enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC), inhalación de sustancias químicas tóxicas y factores genéticos.

El tratamiento con cirugía, quimioterapia o radioterapia puede ser utilizado para curar el cáncer del pulmón, o ayudar a mejorar la calidad de vida del paciente.

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Bibliografía

  • FIGUEIREDO, Nébia Maria A. et al. Enfermagem oncológica: conceitos e práticas. 1.ed. São Caetano do Sul: Yendis Editora, 2013. 22-23; 118-126.
  • AMERICAN CANCER SOCIETY. Lung Cancer Causes, Risk Factors, and Prevention. 2019. Disponible en: <https://www.cancer.org/content/dam/CRC/PDF/Public/8704.00.pdf>. Acceso en 14 Oct 2019
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