Diarrea líquida: 8 causas y qué hacer

Actualizado en marzo 2024

La diarrea líquida o acuosa puede ser causada por infecciones virales gastrointestinales, infecciones bacterianas o parasitarias, o intolerancia a la lactosa, pero también puede ser debido a condiciones de salud, como la enfermedad celíaca o el síndrome del intestino irritable, por ejemplo.

Este tipo de diarrea se caracteriza por las heces líquidas, como agua, que ocurren al menos tres veces al día, pudiendo presentarse como una diarrea explosiva o estar acompañada de síntomas, como dolor abdominal, náuseas, fiebre o cambios en el color de las heces, como amarillo, marrón o negro, por ejemplo. Conozca qué quiere decir el color de las heces.

Es importante siempre que aparezca diarrea líquida, consultar a un gastroenterólogo para que pueda identificar la causa e indicar el tratamiento más adecuado y prevenir complicaciones como la deshidratación.

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Principales causas

Las principales causas de diarrea líquida son:

1. Gastroenteritis viral

La gastroenteritis viral puede causar diarrea líquida y dolor abdominal, además de náuseas y vómitos, que pueden durar hasta 7 días si no se trata adecuadamente.

Este tipo de infección puede ser causado por virus como el rotavirus, norovirus, astrovirus o adenovirus, por ejemplo, transmitidos a través del consumo de alimentos y agua contaminada.

Qué hacer: se debe mantener el cuerpo hidratado, bebiendo mucha agua o suero casero, descansar y comer comidas pequeñas con alimentos más ligeros como tostadas, plátanos o arroz. Sepa qué comer cuándo tiene diarrea.

Sin embargo, si la diarrea no mejora después de 2 días o en el caso de niños o ancianos, se debe consultar a un gastroenterólogo para iniciar el tratamiento más adecuado.

2. Infecciones bacterianas

La diarrea líquida también puede ser causada por infecciones bacterianas y estar acompañada de cólicos abdominales, náuseas, vómitos, dolor de cabeza, fiebre o sangre en las heces. Conozca otras causas de sangre en las heces.

Las principales bacterias que pueden causar diarrea líquida son Salmonella sp., Escherichia coli o Shigella sp, que son transmitidas por la ingestión de alimentos o agua contaminada.

Qué hacer: es importante beber muchos líquidos y tener una alimentación ligera. Además de eso, se recomienda acudir al médico para que se realice el diagnóstico, se identifique el tipo de bacteria y se indique el tratamiento con antibióticos.

3. Infecciones parasitarias

Algunos parásitos, como Giardia lamblia, Ascaris lumbricoides o Entamoeba histolytica, también pueden causar diarrea líquida y dolor abdominal, además de náuseas, vómitos, sangre en las heces, fiebre o cansancio.

En el caso de Giardia lamblia, también puede haber diarrea líquida amarilla, que puede presentarse de forma aguda e intensa o ser leve y persistente. Conozca otros síntomas de la giardiasis.

Qué hacer: se debe consultar a un gastroenterólogo o médico general para recibir tratamiento, que generalmente implica el uso de medicamentos antiparasitarios, como metronidazol, secnidazol, albendazol o mebendazol, dependiendo del tipo de parásito.

4. Intolerancia a la lactosa

La intolerancia a la lactosa puede causar diarrea líquida y dolor abdominal que pueden comenzar algunas horas después de consumir productos lácteos y estar acompañados de exceso de gases o náuseas. Vea cómo saber si eres intolerante a la lactosa.

La intolerancia a la lactosa ocurre debido a una deficiencia o ausencia de la enzima lactasa, y la intensidad de los síntomas puede variar según el grado de intolerancia de cada persona.

Qué hacer: se debe evitar el consumo de productos lácteos como leche de vaca o de cabra, quesos, yogur o proteína de suero (whey protein), por ejemplo, y consultar a un gastroenterólogo que puede realizar exámenes para confirmar el diagnóstico y recetar medicamentos con lactasa. 

Además, es importante que durante un episodio de diarrea, la persona mantenga el cuerpo hidratado bebiendo pequeños sorbos de agua o suero casero regularmente.

5. Síndrome de intestino irritable

El síndrome de intestino irritable es un trastorno gastrointestinal caracterizado por la inflamación de las vellosidades intestinales que puede causar episodios de diarrea líquida alternados con estreñimiento. 

Además, otros síntomas incluyen dolor abdominal, producción excesiva de gases e hinchazón abdominal.

Aunque no se conoce completamente la causa del síndrome de intestino irritable, se sabe que los síntomas empeoran en períodos de estrés y ansiedad.

Qué hacer: el tratamiento debe ser supervisado por un gastroenterólogo e implica cambios en la dieta y/o el uso de probióticos y antidepresivos, que ayudan a aliviar tanto el dolor como otros síntomas.

Además, se deben realizar actividades que puedan reducir el estrés y, de esta manera, prevenir el empeoramiento o la progresión de los síntomas. Conozca los principales tratamientos para el síndrome de intestino irritable.

6. Enfermedad celíaca

La diarrea líquida amarilla, marrón claro o gris puede ser causada por la enfermedad celíaca, presentándose también como diarrea oleosa o espumosa, y con mal olor.

La enfermedad celíaca es una intolerancia severa al gluten que causa irritación y mala absorción intestinal cuando la persona consume alimentos con trigo, centeno o cebada, lo que acelera la velocidad de las heces en el intestino y aumenta la cantidad de grasa en las heces.

Por lo general, las personas con enfermedad celíaca experimentan una mejora en los síntomas cuando eliminan los alimentos con gluten de su dieta.

Qué hacer: es importante consultar a un gastroenterólogo para confirmar el diagnóstico de la enfermedad y comenzar una dieta sin gluten. En algunos casos, el médico también puede recomendar el uso de medicamentos inmunosupresores. Vea cómo se trata la enfermedad celíaca.

7. Enfermedad de Crohn

La enfermedad de Crohn es una inflamación crónica del revestimiento de los intestinos que puede ser causada por factores genéticos o por un mal funcionamiento del sistema inmunológico, por ejemplo.

Esta enfermedad puede causar síntomas como diarrea líquida, que puede ser amarilla debido a la mala absorción de nutrientes, además de dolor abdominal o heces con sangre o moco. Sepa cómo identificar los síntomas de la enfermedad de Crohn.

Qué hacer: se debe seguir el tratamiento indicado por el gastroenterólogo, que generalmente implica el uso de medicamentos corticoides, inmunosupresores o terapia biológica, además de cambios en los hábitos alimentarios. En algunos casos, el médico también puede recomendar una cirugía para extirpar las partes dañadas del intestino.

8. Colitis ulcerosa

La colitis ulcerosa es una inflamación en la mucosa intestinal que puede causar sangrado o úlceras en el intestino, y diarrea líquida con sangre fresca o marrón o negra, y con mal olor.

Además, la diarrea puede ser crónica y estar acompañada de síntomas como dolor abdominal, moco en las heces, fiebre, exceso de gases intestinales o anemia, por ejemplo.

Qué hacer: el tratamiento debe ser supervisado por un gastroenterólogo y varía según la gravedad de los síntomas, pudiendo incluir el uso de medicamentos inmunosupresores o terapia biológica, por ejemplo, o incluso cirugía.

Cuándo ir al médico

Debería consultar a un gastroenterólogo en los casos de diarrea acuosa con las siguientes características:

  • No mejora en 1 o 2 días o empeora de los síntomas;
  • Presencia de sangre, moco o pus;
  • Color amarillo, verde, marrón oscuro o negro;
  • Fiebre;
  • Dolor abdominal intenso;
  • Pérdida de peso.

Además, debería acudir al hospital de inmediato si aparecen síntomas de deshidratación, como dolor de cabeza, fatiga, boca seca, micción reducida, confusión mental o palpitaciones, para que se realice el tratamiento lo más rápido posible, ya que se trata de una emergencia médica. Conozca cómo identificar los síntomas de deshidratación.

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