Cáncer de colon: qué es, síntomas y tratamiento

Revisión médica: Dr.ª Clarisse Bezerra
Medicina Familiar
abril 2022

El cáncer de intestino, también conocido como cáncer de colon, cáncer de recto o colorrectal, es un tipo de tumor que se desarrolla en el intestino, siendo más común en una porción del intestino grueso, a partir de la evaluación de pólipos, que son alteraciones que pueden surgir en la pared del intestino y que, en caso de no ser removidos, pueden transformarse en malignos.

Los principales signos y síntomas de cáncer de intestino son diarreas frecuentes, presencia de sangre en las heces y dolor abdominal. Estos pueden ser difíciles de identificar, porque también pueden surgir debido a otras enfermedades más comunes, como una infección intestinal, hemorroides, fisura anal e intoxicación alimentaria.

Además, los signos y síntomas pueden variar dependiendo de la localización del tumor y de la gravedad de la enfermedad, por lo que se recomienda acudir al gastroenterólogo o médico general cuando los síntomas mencionados anteriormente persistan por más de 1 mes.

Principales síntomas

El cáncer de colon es una enfermedad que se desarrolla con lentitud, siendo que las manifestaciones clínicas se pueden observar años después de que el cáncer haya comenzado a formarse. Por lo que los síntomas más frecuentes de cáncer de colon son: sangrado, que puede aparecer al evacuar; dolor abdominal; cambios en los movimientos intestinales; y en algunos casos fiebre y peritonitis.

Los síntomas de cáncer de intestino son más frecuentes en personas mayores de 60 años, que tienen antecedentes familiares de cáncer de intestino o enfermedades intestinales inflamatorios crónicas, como la enfermedad de Crohn o colitis ulcerativa, por ejemplo.

Test de síntomas 

Seleccione los síntomas en el siguiente test para saber si tiene riesgo de tener cáncer de intestino:

  1. 1.Presencia de diarrea o estreñimiento constante
  2. 2.Presencia de Heces de color oscuras o con sangre
  3. 3.Presencia de gases y cólicos abdominales
  4. 4.Presencia de sangre en el ano o sangre visible en el papel higiénico al limpiarse
  5. 5.Tienes sensación de peso o de dolor en la región anal, así ya hayas evacuado
  6. 6.¿Sientes cansancio frecuente?
  7. 7.¿Los exámenes de sangre indican presencia de anemia?
  8. 8.¿Has perdido peso sin razón aparente?

Posibles causas

Las causas exactas del cáncer de colon aún no son claras, sin embargo, existen algunos factores de riesgo que pueden incrementar las posibilidades de desarrollar este tipo de cáncer, siendo que algunas de ellas se pueden modificar por medio de cambios en el estilo de vida o a través de tratamiento médico, por lo que los factores principales, son: 

  • Edad, lo casos de cáncer de colon se presentan con mayor frecuencia en personas mayores de 50 años;
  • Antecedentes familiares de cáncer de colon y pólipos adenomatosos incrementan la probabilidad de desarrollar cáncer de intestino;
  • Enfermedad intestinal inflamatoria (EII), que incluye la colitis ulcerosa y la enfermedad de Crohn aumenta el riesgo de cáncer de colon 8 años después desde el inicio del diagnóstico de EII;
  • Dieta con alimentos ricos en grasas, carnes rojas, alimentos procesados y con poca fibra.

Además, también hay un mayor riesgo de cáncer de colon en personas que se encuentran por arriba de su peso ideal, que no practican actividad física con frecuencia, y tienen hábitos de alcoholismo y tabaquismo.

Diagnóstico de cáncer de colon

Para confirmar que los síntomas presentados por la persona se relacionan al cáncer de intestino, el médico solicita la realización de algunos exámenes diagnósticos, siendo los principales:

  • Examen de heces: ayuda a identificar la presencia de sangre oculta o de bacterias responsables de alterar el tránsito intestinal. Es una prueba menos invasiva y fácil de realizar. Conozca más sobre  el examen de heces.
  • Colonoscopia con biopsia: se utiliza para evaluar las paredes del intestino cuando existen síntomas o presencia de sangre oculto en heces;
  • Tomografía computarizada: se utiliza cuando no es posible realizar la colonoscopia, como en el caso de alteraciones de la coagulación o dificultad respiratoria, por ejemplo;
  • Antígeno carcinoembrionario: a pesar de no ser específico para el cáncer de colon, es un estudio que, junto con los demás estudios de laboratorio e imagen, ayuda a confirmar el diagnóstico de esta enfermedad.

Antes de la realización de estos exámenes, el médico podrá solicitar algunos cambios en la dieta y en el estilo de vida para confirmar que los síntomas no están siendo producidos por situaciones menos graves, como intolerancias alimentarias o síndrome de colon irritable.

Cómo se realiza el tratamiento

El tratamiento para el cáncer de colon se realiza de acuerdo con la etapa y la gravedad de la enfermedad, la localización, el tamaño y las características del tumor, siendo las principales opciones de tratamiento:

1. Cirugía

La cirugía suele ser el tratamiento de elección para este tipo de cáncer y, generalmente, implica la extracción de la porción afectada del colon y una pequeña parte del colon saludable, con la finalidad de garantizar que no hayan células cancerígenas en la región. 

Cuando el diagnóstico es realizado en las etapas iniciales, la cirugía puede llevarse a cabo retirando solo una pequeña porción del colon, sin embargo, cuando el diagnóstico es realizado en fases más avanzadas, puede ser necesario que la persona realice quimio y radioterapia para disminuir el tamaño del tumor y, de esta forma, sea posible realizar la cirugía. 

La recuperación después de la cirugía del cáncer de colon es lenta y, durante el posoperatorio, la persona puede presentar dolor, cansancio, debilidad, estreñimiento o diarrea y presencia de sangre en las heces, siendo importante informar al médico en caso de que estos síntomas sean persistentes. 

Después de la cirugía, el médico puede indicar el uso de analgésicos o antiinflamatorios para promover la recuperación y aliviar los síntomas que pueden surgir luego del procedimiento, además de antibióticos para prevenir infecciones. Asimismo, dependiendo de la extensión y la gravedad del cáncer, el médico puede indicar la realización de quimio o radioterapia. 

2. Radioterapia

La realización de radioterapia puede ser indicada para disminuir el tamaño del tumor, siendo recomendada antes de la cirugía. Aparte de esto, también puede ser indicada con el objetivo de controlar los síntomas y evitar el desarrollo del tumor. De esta forma, la radioterapia puede ser aplicada de diferentes formas:

  • Externa: la radiación proviene de una máquina, siendo necesario que el paciente acuda al hospital para realizar el tratamiento durante algunos días de la semana, de acuerdo con la indicación médica;
  • Interna: la radiación proviene de un implante que contiene el material radiactivo colocado junto al tumor y, dependiendo del tipo, el paciente debe permanecer en el hospital durante algunos días para el tratamiento. 

Los efectos secundarios de la radioterapia generalmente son menos agresivos que los de la quimioterapia, no obstante, incluyen irritación de la piel en la región tratada, náuseas, fatiga e irritación en el recto y la vejiga. Estos efectos tienden a disminuir al final del tratamiento, pero la irritación del recto y de la vejiga pueden persistir durante varios meses. 

3. Quimioterapia

Así como la radioterapia, la quimioterapia puede ser utilizada antes de la cirugía para disminuir el tamaño del tumor o como forma de controlar los síntomas y el desarrollo del mismo, no obstante, esta terapia también puede ser realizada después de la cirugía con el objetivo de eliminar las células cancerígenas que no fueron totalmente suprimidas. 

Por lo tanto, los principales tipos de quimioterapia utilizados en el cáncer de colon pueden ser:

  • Adyuvante: realizada después de la cirugía para destruir las células cancerígenas que no fueron removidas en el procedimiento quirúrgico;
  • Neoadyuvante: realizada antes de la cirugía para disminuir el tamaño del tumor y facilitar su extirpación;
  • Para cáncer avanzado: utilizada para disminuir el tamaño del tumor y aliviar los síntomas causados por la metástasis. 

Ciertos ejemplos de medicamentos utilizados en la quimioterapia son la Capecitabina, el 5-FU y el Irinotecán, los cuales pueden ser administrados mediante inyección o en forma de pastillas. Los principales efectos secundarios de la quimioterapia pueden ser: caída del cabello, vómitos, pérdida de apetito y diarrea persistente. 

4. Inmunoterapia

La inmunoterapia utiliza determinados anticuerpos que son inyectados en el organismo para identificar y atacar a las células cancerígenas, impidiendo el crecimiento del tumor y las posibilidades de metástasis. Estos medicamentos no afectan a las células normales, disminuyendo así los efectos secundarios. Los medicamentos más utilizados en la inmunoterapia son: Bevacizumab, Cetuximab o Panitumumab. 

Los efectos secundarios de la inmunoterapia en el tratamiento del cáncer de colon pueden ser: erupción cutánea, dolor de estómago, diarrea, sangrados, sensibilidad a la luz o problemas respiratorios. 

El cáncer de colon tiene mejores opciones de de cura cuando el diagnóstico se realiza en las fases iniciales de la enfermedad y el tratamiento se inicia de inmediato, pues de esta forma es más fácil evitar metástasis y controlar el desarrollo del tumor. No obstante, cuando el cáncer se identifica en fases más tardías, se torna más complicado lograr la cura, a pesar de seguir el tratamiento adecuado.

Cuándo debe acudir al médico

Se recomienda acudir con el gastroenterólogo o médico general cuando estos síntomas duran más de 1 mes, principalmente cuando la persona es mayor a 50 años y tiene otro factor de riesgo. Esto debido a que hay mayor probabilidad de que se trate de cáncer de intestino, siendo importante la realización de exámenes para que se diagnostique la alteración en la fase inicial y el tratamiento sea más efectivo.

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Atualizado por Dr. Gonzalo Ramírez - Médico general y Psicólogo, em abril de 2022. Revisión médica por Dr.ª Clarisse Bezerra - Medicina Familiar, em noviembre de 2017.

Bibliografía

  • BRASIL. Ministério da Saúde. Secretaria de Assistência à Saúde. Instituto Nacional de Câncer. Falando sobre câncer do intestino / Instituto Nacional de Câncer, Sociedade Brasileira de Coloproctologia, Colégio Brasileiro de Cirurgiões, Associação Brasileira de Colite Ulcerativa e Doença de Crohn, Colégio Brasileiro de Cirurgia Digestiva, Sociedade B. Rio de Janeiro: INCA, 2003.
  • NHS. Bowel cancer. Disponível em: <https://www.nhsinform.scot/illnesses-and-conditions/cancer/cancer-types-in-adults/bowel-cancer#about-bowel-cancer>. Acceso en 16 abr 2020
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  • INCA. Câncer de intestino. Disponível em: <https://bvsms.saude.gov.br/bvs/folder/cancer_intestino.pdf>. Acceso en 16 abr 2020
Revisión médica:
Dr.ª Clarisse Bezerra
Medicina Familiar
Médica formada por el Centro Universitario Christus y especialista en Salud Familiar por la Universidad Estácio de Sá. Registro CRM-CE nº 16976.