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Narcolepsia: qué es, síntomas y tratamiento

La narcolepsia es una enfermedad crónica que se caracteriza por trastornos del sueño, en la cual la persona presenta somnolencia excesiva durante el día y es capaz de dormirse profundamente en cualquier momento, inclusive durante una conversación o en medio del tráfico.

Las causas de la narcolepsia están relacionadas con la pérdida de neuronas ubicadas en una región del cerebro denominada hipotálamo, las cuales producen una sustancia llamada hipocretina, neurotransmisor responsable por la regulación de la excitación y del estado de vigilia, que corresponde al estado de alerta, manteniendo a las personas despiertas. Con la muerte de estas neuronas hay poca o ninguna producción de hipocretina, razón por la cual las personas se duermen fácilmente.

El tratamiento de la narcolepsia debe ser indicado por el neurólogo, y normalmente es recomendado el uso de medicamentos que actúen directamente en los síntomas, controlando la enfermedad.

Narcolepsia: qué es, síntomas y tratamiento

Síntomas de la narcolepsia

El primer y principal síntoma de narcolepsia es el exceso de sueño durante el día. No obstante, como este es poco específico, el diagnóstico no es realizado, lo que da como resultado la disminución gradual de la cantidad de hipocretina, que a su vez genera otros síntomas, tales como:

  • Períodos de sueño intenso durante el día, en los cuales la persona se duerme fácilmente en cualquier lugar, independientemente de la actividad que esté llevando a cabo;
  • Debilidad muscular, también llamada cataplexia, en la cual, debido al debilitamiento muscular, la persona puede caerse y no hablar ni moverse, a pesar de estar consciente. La cataplexia es un síntoma específico de la narcolepsia; no obstante, no todas las personas la poseen;
  • Alucinaciones auditivas o visuales;
  • Parálisis del cuerpo al despertarse, en la que la persona no logra moverse durante algunos minutos. A menudo, los episodios de parálisis del sueño en la narcolepsia duran de 1 a 10 minutos;
  • Sueño fragmentado durante la noche, lo que no interfiere en el tiempo total de sueño diario de la persona.

Por ello, ante la presencia de estos síntomas, es importante acudir con un neurólogo o m´medico del sueño para que pueda realizar los estudios necesarios e indicar el tratamiento adecuado.

Cómo se diagnostica la narcolepsia

El diagnóstico de la narcolepsia es realizado por el neurólogo y por el médico del sueño de acuerdo con la evaluación de los signos y síntomas presentados por la persona. Asimismo, son realizadas pruebas como polisomnografía y test de latencias múltiples, que estudian la actividad cerebral y los episodios de sueño.

También es indicada la realización del análisis de los niveles de hipocretina para que sea determinada alguna posible relación con los síntomas y así pueda ser confirmado el diagnóstico de la narcolepsia.

Cómo se realiza el tratamiento

El tratamiento de la narcolepsia debe indicarse por el neurólogo y puede llevarse a cabo con medicamentos como el Modafinilo, Ritalin (metilfenidato) o la Dextroanfetamina, que tienen la función de estimular el cerebro de los pacientes para que continúen despiertos.

Ciertos medicamentos antidepresivos, como fluoxetina, sertalina o protriptilina, pueden ayudar a reducir los episodios de la cataplexia o alucinación. El oxibato de sodio también puede ser prescrito para ciertos pacientes para usarlo durante la noche.

El tratamiento no farmacológico para la narcolepsia es cambiar el estilo de vida, tener una alimentación saludable, evitando comidas pesadas, programar una siesta después de las comidas y evitar ingerir bebidas alcohólicas u otras sustancias que aumenten el sueño.

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Bibliografía

  • COELHO, Fernando M. S. et al. Narcolepsia. Revista de Psiquiatria Clínica. Vol 34. 3 ed; 133-138, 2007
  • Silvério MacedoI ; Inês PortinhaII; Zulmira CorreiaI. Uma criança com narcolepsia. Revista de pediatria do centro hospitalar do Porto. Vol 23. 2 ed; 80-82, 2014
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