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Apnea del sueño: qué es, síntomas y principales tipos

La apnea del sueño es un trastorno que causa el paro momentáneo de la respiración o una respiración muy superficial durante el sueño, dando como resultado ronquidos y un descanso poco relajante que no permite recuperar las energías. Por lo tanto, además de la somnolencia durante el día, esta enfermedad provoca síntomas como dificultad de concentración, dolor de cabeza, irritabilidad e incluso impotencia. 

La apnea del sueño ocurre debido a la obstrucción de las vías respiratorias en función a la desregulación de los músculos de la faringe. Asimismo, existen hábitos de vida que aumentan el riesgo de desarrollar una apnea obstructiva del sueño, como el exceso de peso, el consumo de bebidas alcohólicas, el tabaquismo y el uso de medicamentos para dormir. 

Este trastorno del sueño debe ser tratado por medio de la mejora de los hábitos de vida y del uso de una máscara de oxígeno, la cual introduce el aire para las vías aéreas y facilita la respiración. 

Apnea del sueño: qué es, síntomas y principales tipos

Cómo identificarla

Para identificar la apnea obstructiva del sueño, se debe notar la presencia de los siguientes síntomas:

  1. Roncar durante el sueño;
  2. Despertarse varias veces en la noche, aunque sea durante pocos segundos y de forma imperceptible;
  3. Presentar paros de la respiración o sofocamiento durante el sueño;
  4. Tener exceso de sueño y cansancio durante el día;
  5. Levantarse para orinar o perder orina durante el sueño;
  6. Tener dolor de cabeza al levantarse;
  7. Disminuir el rendimiento en los estudios o el trabajo;
  8. Tener alteraciones de la concentración y de la memoria;
  9. Desarrollar irritabilidad y depresión;
  10. Tener impotencia sexual. 

Esta enfermedad ocurre debido a un estrechamiento de las vías respiratorias, en la región de la nariz y de la garganta; la cual ocurre principalmente por una desregulación en la actividad de los músculos de la región de la faringe, que puede estar excesivamente relajada o estrecha durante la respiración. El tratamiento es realizado por el médico neumólogo, el cual podrá indicar un aparato llamado CPAP o, en ciertos casos, cirugía. 

Esta condición es más común en personas mayores de 50 años de edad, y la cantidad y la intensidad de los síntomas varía de acuerdo con la gravedad de la apnea, la cual es influenciada por factores como el exceso de peso y la anatomía de las vías respiratorias de la persona, por ejemplo. 

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Cómo confirmar el diagnóstico

El diagnóstico definitivo del síndrome de la apnea del sueño es realizado con la polisomnografía, que es un examen que analiza la calidad del sueño, midiendo las ondas cerebrales, los movimientos de los músculos de la respiración y la cantidad de aire que entra y sale durante la respiración, además de la cantidad de oxígeno en la sangre. Este examen sirve para identificar tanto la apnea como otras enfermedades que afectan el sueño. 

Aparte de esto, el médico también puede realizar una evaluación de la historia clínica y un examen físico de los pulmones, la cara, la garganta y el cuello de la persona, lo que también podrá ayudar a diferenciar entre los tipos de apnea. 

Tipos de apnea del sueño

Existen 3 tipos principales de apnea del sueño, los cuales pueden ser:

  • Apnea obstructiva del sueño: ocurre, en la mayor parte de los casos, debido a la obstrucción de las vías aéreas causada por la relajación de los músculos de la respiración, el estrechamiento y las alteraciones de la anatomía del cuello, la nariz o la mandíbula. 
  • Apnea central del sueño: ocurre, generalmente, luego de alguna enfermedad que cause lesión cerebral y altere su capacidad de regular el esfuerzo respiratorio durante el sueño, como en casos de tumores cerebrales, luego de un ACV o enfermedades degenerativas del cerebro, por ejemplo. 
  • Apnea mixta: es provocada por la presencia tanto de la apnea obstructiva como de la apnea central, siendo el tipo menos usual. 

También existen casos de apnea temporal, la cual puede surgir en personas con inflamación de las amígdalas o tumores o pólipos en la región, por ejemplo, que pueden dificultar el paso de aire durante la respiración.

Apnea del sueño: qué es, síntomas y principales tipos

Cómo se realiza el tratamiento

Para tratar la apnea del sueño, existen algunas alternativas:

  • CPAP: es un dispositivo semejante a una máscara de oxígeno, el cual introduce el aire en las vías aéreas, facilita la respiración y mejora la calidad del sueño. Es el principal tratamiento para la apnea del sueño. 
  • Cirugía: es realizada en los pacientes que no mejoran con el uso de CPAP, pudiendo ser una forma de cura de la apnea mediante la corrección del estrechamiento o de la obstrucción del aire en las vías respiratorias, la corrección de deformidades en la mandíbula o la colocación de implantes. 
  • Corrección de hábitos de vida: es importante dejar los hábitos que pueden estar empeorando o desencadenando la apnea del sueño, como fumar o ingerir sustancias que causen sedación, además de ser muy importante para la pérdida de peso. 

Los signos de mejoría pueden demorar varias semanas en ser percibidos, sin embargo, se puede notar la disminución del cansancio a lo largo del día gracias a un sueño más restaurador. 

Bibliografía >

  • WEBMD. Sleep Apnea. Disponible en: <https://www.webmd.com/sleep-disorders/sleep-apnea/sleep-apnea>. Acceso en 12 Jun 2019
  • AMERICAN THORACIC SOCIETY. What Is Obstructive Sleep Apnea In Adults?. 2017. Disponible en: <https://www.thoracic.org/patients/patient-resources/resources/obstructive-sleep-apnea-in-adults.pdf>. Acceso en 12 Jun 2019
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