Autismo: qué es, causas y tratamiento

Revisión médica: Dr.ª Sani Santos Ribeiro
Pediatra y neumóloga infantil
mayo 2022

El autismo es un trastorno en el desarrollo neurológico del niño que genera alteraciones en la comunicación, dificultad o ausencia de interacción social y cambios en el comportamiento, siendo generalmente identificado entre los 12 y 24 meses de edad.

Personas con autismo pueden presentar algunas características específicas como mantener poco contacto visual, dificultad para hablar o expresar ideas y sentimientos, estar incómodos en medio de otras personas, además de presentar movimientos repetitivos, como permanecer mucho tiempo sentado balanceando el cuerpo hacia enfrente y atrás, por ejemplo.

Es importante resaltar que el autismo no es una enfermedad, pero sí un modo diferente de expresarse y actuar, que, a pesar no tener cura no se agrava con la edad. Sin embargo, cuanto más temprano se realice el diagnóstico y se inicie el tratamiento, mejores serán la calidad de vida y autonomía de la persona.

Principales síntomas

Algunos de los síntomas y características más comunes del autismo incluyen:

  • Dificultad en la interacción social, manteniendo poco contacto visual, expresión facial o gestos, dificultad para hacer amigos y para expresar ideas y emociones;
  • Dificultad para comunicarse, así como iniciar o mantener una conversación, comprender el punto de vista de otras personas, entender expresiones, humor, sarcasmo; mantienen un tono de voz monótono (parecido a un robot) o dejan de responder o tardar para hacerlo cuando se les llama;
  • Cambios en el comportamiento, como aburrirse con pequeños cambios en los hábitos o tener mucho interés por algo muy específico, como los números, por ejemplo.
  • Comportamiento repetitivos, como permanecer mucho tiempo sentado balanceando el cuerpo hacia enfrente y para atrás, y repetir varias veces algunas palabras o frases.

Además, personas con autismo también tener dificultad para dormir y presentar nerviosismo o agitación frecuentes. Estos signos pueden ser tan leves que algunas veces terminan por pasar desapercibidos, pero también pueden ser moderados a graves, interfiriendo en el comportamiento y en la comunicación. Vea más sobre el autismo "leve" en niños.

A pesar de las dificultades, las personas con autismo pueden presentar muchas cualidades, como lograr recordar por mucho tiempo detalles y sucesos, tienen facilidad para aprender a leer, además de buenas habilidades con la música, números y el arte, por ejemplo.

Conozca más sobre cómo identificar los principales síntomas de un niño con autismo.

Cómo se confirma el diagnóstico

El diagnóstico del autismo en niños y adolescentes debe ser realizado por un equipo multidisciplinar que puede incluir al pediatra, psicólogo, psiquiatra, fonoaudiólogo y neuropsicólogo, y generalmente es realizado por medio de la observación del niño, de la obtención de información sobre la edad de los padres, gestación y parto, y de la realización de test de diagnósticos, como análisis de sangre y exámenes auditivos.

En adultos, el diagnóstico puede ser un poco más difícil, ya que los síntomas del autismo son similares a otros trastornos, como ansiedad o de déficit de atención. Por eso, al observar signos y síntomas, como dificultad en la interacción social y comunicación o comportamientos repetitivos, se recomienda acudir a consulta con un neuropsicólogo o psiquiatra, para que realice una evaluación adecuada.

De esta forma, el autismo, es en ocasiones casi imperceptible y puede ser confundido con timidez, falta de atención o excentricidad. Por eso, en caso de sospecha es importante acudir al médico para que evalúe el desarrollo y el comportamiento del niño, pudiendo indicar el diagnóstico y el tratamiento.

Causas del autismo

Las causas del autismo aún no son totalmente conocidas, sin embargo, estudios más actuales sugieren que los factores genéticos, hereditario y ambientales son los principales relacionados con el desarrollo de este trastorno.

Algunas de las principales causas posibles incluyen:

  • Hereditaria: personas con hermanos con este síndrome presentan un mayor riesgo de desarrollar autismo;
  • Enfermedades genéticas: padecer alguna enfermedad genética como síndrome de Down, síndrome de X frágil, síndrome de Rett y esclerosis tuberosa, pueden aumentar las posibilidades de desarrollar autismo; 
  • Factores ambientales: como consumo de bebidas alcohólicas, tabaco, medicamentos u otras drogas durante la gestación, además de bajo peso al nacer.

Además de esto, un embarazo de alto riesgo, padres de edad avanzada, parto inducido o tener bajo peso al nacer, también son factores ambientales que aumentan el riesgo de desarrollar autismo.

Cómo se realiza el tratamiento

El tratamiento dependerá del tipo de autismo que el niño posea y del grado de comportamiento, pero puede ser realizado con:

  • Uso de medicamentos y suplementos, como risperidona, aripiprazol, melatonina, probióticos y omega 3;
  • Sesiones de fonoaudiología para mejorar el habla y la comunicación;
  • Terapia comportamental para facilitar las actividades diarias;
  • Terapia de grupo para mejorar la socialización del niño.

Además, también se aconseja mantener una dieta equilibrada, que puede ayudar a mejorar el sueño, reducir la irritabilidad y mejorar el apetito. Vea un ejemplo de una dieta para el autismo.

¿Fue útil esta información?

Atualizado por Andreina De Almeida Rodríguez - Nutricionista, em mayo de 2022. Revisión médica por Dr.ª Sani Santos Ribeiro - Pediatra y neumóloga infantil, em febrero de 2019.

Bibliografía

  • THE NATIONAL INSTITUTE OF MENTAL HEALTH. Autism Spectrum Disorder. Disponível em: <https://www.nimh.nih.gov/health/topics/autism-spectrum-disorders-asd/index.shtml#part_145441>. Acceso en 18 nov 2021
  • CENTER FOR DISEASE CONTROL AND PREVENTION. Autism Spectrum Disorder, Family Health History, and Genetics. Disponível em: <https://www.cdc.gov/genomics/disease/autism.htm>. Acceso en 18 nov 2021
Abrir la bibliografía completa
  • SOCIEDADE BRASILEIRA DE PEDIATRIA. Transtorno do Espectro do Autismo. 2019. Disponível em: <https://www.sbp.com.br/fileadmin/user_upload/21775c-MO_-_Transtorno_do_Espectro_do_Autismo.pdf>. Acceso en 18 nov 2021
Revisión médica:
Dr.ª Sani Santos Ribeiro
Pediatra y neumóloga infantil
Médica graduada en la Universidad Federal de Río Grande con CRM nº 28364 y ​​especialista en Pediatría por la Sociedad Brasileña de Pediatria.